美國電信巨頭Verizon在紐約有間5G實驗室,最近開始嘗試在平板電腦上一次展示多件商品的虛擬說明,並將說明即時附加在實體商品上,而且不只能查看貨架陳列的不同商品資訊、還能進行比價及查看網路評價。透過這種多重商品的VR購物方式,也更貼近一般民眾隨意逛街的消費模式,加上更多的資訊,也增加民眾購買的意願,而促使AR購物邁向多商品展示的關鍵就是5G行動網路的MEC技術。

圖片來源: 

Verizon

雖然,AR購物已經很常見,但過去僅能在手機螢幕上附加單件商品的虛擬說明,現在,AR購物有新進展。美國電信巨頭Verizon在紐約有間5G實驗室,最近開始嘗試在平板電腦上一次展示多件商品的虛擬說明,而且不只能瀏覽貨架陳列的不同商品資訊,還能進行比價,或查看網路評價,只要舉起平板對準眼前一排商品,就能即時觀看這些商品的評分,而不必上網和搜索評論,就像線上購物一樣。

透過這種多重商品的AR購物方式,也更貼近一般民眾隨意逛街的消費模式,加上更多的資訊,也增加民眾購買的意願,而且不只平板,也能用於手機與AR眼鏡。而促使AR購物邁向多商品展示的關鍵,就是電信MEC多接取邊緣運算技術(Multi-access Edge Computing)。

電信MEC技術讓多重商品AR購物得以實現

由於近年來擴增實境(AR)/虛擬實境(VR)在全球掀起的應用浪潮,使得各國電信商也都將5G視為是將來實現AR及VR應用的重要關鍵,Verizon也是其中一家,很早就開始投入5G的MEC研究,甚至還成立5G創新實驗室,用以測試AR/VR相關技術和概念。前不久,該公司更大動作併購美國Jaunt取得其核心VR/AR軟體及技術,看好的是將來VR/AR在全球5G商用後的潛在應用。

「MEC是5G網路能夠有即時反應能力的關鍵核心。」Verizon Media全球邊緣及雲端運算產品管理副總裁Mason Ng強調。身為主導Verizon 的5G MEC技術開發及部署的Mason Ng,同時也身兼整合Yahoo在基礎建設及內容優勢的重任,包括Yahoo TV、新聞、電商、App等,用於Verizon網路進行MEC的測試及優化。

Mason Ng認為,未來,小到手機、IoT裝置,大到無人機、無人車,都可以使用更高速且更大頻寬的5G行動網路,但若需要在數十毫秒甚至微秒時間內就要反應,「MEC擔任的角色就很重要,可以大大的降低延遲,減少資料往返雲端或資料中心的等待時間。」他說。

Verizon Media全球邊緣及雲端運算產品管理副總裁Mason Ng強調,MEC是5G網路能夠有即時反應能力的關鍵核心,也是未來AR/VR應用實現的一大關鍵。

與傳雲相比,通過MEC存取App反應速度快2倍

不只是能用在如無人機、自駕車等新興應用,他認為,即使是一些現有的企業應用,也同樣適合用MEC來完成。以Yahoo行動App為例,有別於過去,當用戶以手機App提出請求時,必須傳回雲端處理,現在則是可以將部分內容或服務預先載入到本地端的MEC設備上,直接就近可以在離用戶最近的MEC上做運算,以便於更快取得內容或服務,不一定要傳雲。

甚至根據他們實測結果,在相同情境下,通過MEC來存取應用或App,需要等待時間,僅需10毫秒,相較之下,透過網際網路傳輸往返雲端,則要20毫秒,從20毫秒縮短到了10毫秒,代表反應時間加快了2倍,大大提升App體驗。

又以數據建模來說,Mason Ng指出,雖然現階段訓練機器學習模型,因為需要大量運算,所以仍需要在雲端處理,但是訓練完後的模型,就可以放置Edge端來執行AI或ML推論。今年初,Verizon也曾將人臉識別模型部署到最靠近資料源的MEC設備上進行測試,比起將手機拍下的人臉照片傳回資料中心處理再將辨識結果回傳的作法,辨識速度也快了足足2倍。

「尤其是AR/VR應用,未來更需要這樣的技術。」Mason Ng解釋,雖然現在也可以在不使用MEC技術的情境下提供虛實交疊的AR功能,但體驗效果並不好,因為得要穿上厚重的頭戴設備,加上行動空間也受到室內場地的限制,但通過MEC技術,則是可以解決這個難題。

作法上,就是預先將這些3D沉浸式內容下載到最近的MEC設備上,以便於可以快速取用,同時將原本在頭戴裝置執行的AR運算任務,移到MEC設備上來進行大量且快速的運算,再將算完的AR內容套用到頭戴裝置上來顯示,因為是將運算工作分散到MEC處理,所以可以帶來更輕量化的AR裝置,甚至也不會受到空間限制。手機上也是如此。「透過5G MEC的降低延遲技術,更可以把這樣的體驗帶到使用者身上,提供一個非常沉浸式體驗。」他說。

即使運算力不強的手機也能體驗完整AR購物

在虛擬試穿方面,通過MEC技術,即使運算能力不高的安卓手機,也能夠在手機上立即呈現AR穿搭效果。因為是將原本手機上處理的複雜AR運算任務搬到近端的MEC設備上來處理,再將運算完的3D服飾造型疊加到現實的使用者身上,甚至可以追蹤使用者身體特徵、姿態移動的狀況,讓套用到身上的虛擬服飾,跟著人一起移動。因為是就近在MEC上運算,所以可以很即時,不需要上雲。這也是Verizon在5G實驗室正在測試的其中一項。

現今,Verizon Media團隊也實際在AR數位內容上運用MEC,並且持續測試,例如在網路廣告導入AR提供更具互動式體驗,吸引目標客群的目光。還與臺灣的中華電信聯手,要將本地5G實驗網運用在高畫質4K串流影音,以及在地AR、VR等影視內容的測試。Mason Ng預期,隨著5G技術成熟,將會更進一步帶動AR、VR在數位廣告使用比例的提升。

不光是AR/VR應用,MEC技術同樣能用在各行各業,包括智慧製造、智慧零售、智慧觀光以及智慧醫療等。Verizon Media團隊也有針對MEC技術在零售業上的應用進行測試,除此之外,母公司Verizon目前也已在無人機和自駕車上測試5G相關技術。

在去年底一場Yahoo年度技術大會上,Mason Ng也揭露了更多關於自家MEC技術的端倪。

為了達到5G要求的低延遲,Verizon Media團隊開發的每臺MEC設備,都是以軟體方式在x86伺服器上來執行,兼具有支援電信網路功能與邊緣運算處理能力,該團隊更將以往資料中心採用的IT技術一併帶進行動基地臺,可以直接在本地端的MEC設備上使用和資料中心相同的技術,包括虛擬化、軟體定義網路技術等。並且也把整套CI/CD流程搬到了Edge端,讓更多應用可以直接部署在這裡面,並通過持續開發、持續整合,縮短新功能或服務應用測試、上線時間。

更進一步,還將過去支援資料中心服務多達20萬臺裸機、數千臺VM採用的雲端調度及管理平臺OpenStack也帶進邊緣端,用於管理各種虛擬化網路功能或應用,甚至不只能用VM執行,也同樣能支援更輕量的容器(Container),可以跑在單一MEC設備上。還使用加密的TPM硬體安全模組,以便於加強對於這些Edge設備的安全防護。

Mason Ng表示,這些MEC設備,目前都已在Verizon總部網路環境部署進行測試,透過使用這些技術,除了可以在單一MEC設備上建立多租戶服務環境,亦可以支援VM、容器應用,甚至能透過英特爾OpenVINO開發工具在MEC設備上執行視覺,或相關ML推論。

雖然今年4月,Verizon就已陸續在美國各主要城市推出商用5G網路服務,不過一開始布建5G網路,仍遵循現有的3GPP Release 15規格來進行部署,並非採獨立5G網路,也就是說,只有5G無線接取網路(5G RAN)達到真正5G標準,至於核網(EPC)部分仍與現有4G LTE共用設施。

儘管如此,Verizon目前也持續加快5G核網(EPC)的技術演進,不只是逐步採行虛擬化、軟體定義網路,甚至前不久才剛完成以Docker容器方式來部署EPC核網的PoC測試,未來也將用於5G核網的部署,要透過更加彈性化配置,建立可以滿足各類型需求的新一代行動網路。


Advertisement

更多 iThome相關內容